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El helicóptero de la NASA se apresta para volar en Marte

 

El minihelicóptero de la NASA Ingenuity, que llegó en febrero a Marte adherido a la parte de abajo del rover Perseverance, acaba de separarse del vehículo y está ya en la superficie del planeta rojo, anunció la agencia espacial estadounidense.

“¡Aterrizaje confirmado del Helicóptero de Marte!”, tuiteó el sábado el laboratorio de la NASA a cargo de la misión.

Este helicóptero ultraligero, similar a un dron grande, llegó plegado y acoplado bajo el Perseverance, que aterrizó en Marte el 18 de febrero, donde permaneció hasta que el rover alcanzó el lugar donde debe producirse el vuelo. “Su viaje de 293 millones de millas (471 millones de km) llegó a su fin con este pequeño salto de 4 pulgadas (10 cm) desde el vientre del rover hasta la superficie de Marte hoy. Próximo reto: Sobrevivir a la noche”, tuiteó el laboratorio.

Una foto acompañando al tuit mostraba al Perseverance alejándose del helicóptero. Debe dejarle el horizonte totalmente despejado en menos de 25 horas, ya que el helicóptero precisa del sol para alimentar sus paneles solares con energía y poder sobrevivir calentándose durante las glaciales noches marcianas.

Hasta este momento, el Ingenuity se ha estado alimentando de la energía del rover, pero a partir de ahora debe valerse solo. “Hay un pequeño radiador que permite mantener el interior a unos 45 grados F (7º Celsius) en el frío glacial de la noche marciana, donde las temperaturas pueden caer hasta los -130º F (-90º Celsius)”, explicó Bob Balaram, ingeniero jefe del proyecto Mars Helicopter. “Eso permite proteger los componentes clave del aparato”, añadió.

ATRASARON PRUEBA. El histórico vuelo de prueba controlado del Ingenuity en la atmósfera de Marte estaba previsto que tuviera lugar a partir del 8 de abril, pero el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Pasadena (California), atrasó la fecha esta semana por causas que no especificó. La NASA explicó que el Ingenuity necesita 6 días marcianos (24 horas y 40 minutos) para desplegar sus alas y estar preparado para el vuelo. “El despegue está previsto para no antes del 11 de abril y los datos llegarán a la Tierra el 12 de abril”, según escribió en Twitter el JPL de Pasadena, que se encarga de muchas de las misiones robóticas de la NASA.

La ligera aeronave, de 0,49 metros de altura y menos de 2 kilos de peso, hizo el viaje bajo la panza del Perseverance, pero su misión es independiente de la que ese vehículo va a realizar en el planeta rojo. Según explicó la agencia en su primer vuelo, que durará 30 segundos, el helicóptero, que funciona a control remoto, con energía solar y es capaz de auto recargarse, alcanzará una altitud de unos tres metros y descenderá hasta posarse sobre una explanada en la superficie marciana escogida para esto.

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